英特尔并购Altera失之东隅收之桑榆

 中国电子报、电子信息产业网  作者:孙永杰
发布时间:2015-06-08
放大缩小

  继安华高科技以370亿美元的现金和股票收购芯片厂商博通之后,年初英特尔并购可编程逻辑芯片巨头Altera的传闻今天也成为现实。即英特尔宣布将以每股54美元的价格收购Altera,以此计算,此交易总价将达到167亿美元,创造了英特尔并购历史上金额最大的纪录,那么问题来了,为何英特尔在此时不惜重金并购Altera?

  众所周知,英特尔在以智能手机和平板电脑为代表的移动互联网市场一直进展不利。尽管去年在平板电脑芯片市场拿下近20%左右的市场份额,但因为对于采用其芯片厂商的强力补贴,付出的却是数十亿美元亏损的代价,至于智能手机市场更是鲜见英特尔芯片的身影。为此,英特尔还将移动芯片业务并入到了PC芯片业务。毕竟单独罗列移动芯片业务的业绩着实让市场和投资人汗颜。与此同时,占据英特尔芯片业务(营收和利润)大头的PC芯片,因为PC市场的疲软及微软Windows10免费的市场策略,其未来的前景也不容乐观。这点从近日英特尔CEO布莱恩•科再奇(Brian Krzanich)在年度股东大会上所言Windows10不会带动PC销量可见一斑。尽管如此,对于芯片产业领头羊的英特尔来说,与其在移动芯片市场苦苦恋战和等待PC的复苏,不如寻找新的业务增长点,这既是一个产业大佬发展之需,也是迫于投资人的压力。那么这个新的增长点究竟是什么?

  同样是在年度股东大会上,科再奇认为,英特尔来自其他领域尤其是数据中心业务领域(例如服务器、存储芯片等)的增长将抵消PC销售带来的负面影响,并将数据中心业务视为公司的下一个增长引擎。科再奇的判断不是没有道理,据统计,英特尔的数据中心业务营收去年增长了18%,预计今年将达到140亿美元。而随着云计算、大数据及移动设备(例如智能手机和平板电脑等)的普及,市场对于数据中心的需求自然也会水涨船高。其实在数据中心市场,英特尔芯片占有接近95%左右的市场份额,可以说具有绝对领先的优势,既然如此,英特尔为何还要并购Altera?Altera与英特尔的数据中心业务有何关系?或者对于提升英特尔在数据中心的竞争力有何影响呢?

  在此我们不妨回顾下英特尔公司高级副总裁兼数据中心事业部总经理柏安娜在2014 Gigaom Structure大会的一番言论,即:英特尔的下一代创新处理器的设计可以通过全定制化的加速器来极大提升应用性能。通过整合至强处理器(英特尔数据中心的主打芯片)和兼容的FPGA到一个单独的封装里,其将与标准至强E5处理器实现插座(Socket)上的兼容。有了FPGA的可重编程能力,就能够在工作负载和计算需求发生波动的时候帮助改变算法。根据行业的基准测试,基于FPGA的加速器可以实现超过10倍的性能提升,而功耗却提升很小。

  业内知道,英特尔的服务器芯片基本上都是在他们自己的技术基础上进行开发的,但是在过去的一年中,该公司已经大大加大了为诸如Facebook、谷歌、亚马逊等这样的大型数据中心客户提供其定制芯片业务的力度,让处理器和芯片定制的程度随工作负载、数据中心的设计和功耗的不同而不同,这也符合当今像Facebook、谷歌、亚马逊、微软等这些具有大型数据中心企业定制化数据中心芯片的趋势。而要完美实现芯片的定制化,FPGA必不可少或者说是最佳的搭档。从这个意义上看,英特尔并购Altera在强化自身在数据中心优势的同时,也是为了顺应市场变化,满足客户需求。此外,鉴于ARM架构厂商,例如高通、三星在未来可能携定制化ARM芯片进军数据中心芯片市场,英特尔并购Altera无疑大大提升了对手进入该市场的门槛,甚至将对手完全挡在门外,实际上此前ARM架构厂商的三星曾试图进入这个市场,但后来却不战而退。那么当英特尔并购Altera,大大加强其定制化芯片能力之后,ARM阵营的厂商谁还有能力来挑战英特尔呢?

  除了上述保持数据中心这个增长引擎之外,在未来的物联网(IoT)市场,并购Altera对于英特尔也意义重大。据市场研究公司IDC估计,整个物联网市场将由2013年的1.9万亿美元增长至2020年的7.1万亿美元。正基于此,在日前举行的谷歌I/O开发者大会上,谷歌发布了命为Project IoT(Internet of Things)新的物联网计划和物联网操作系统Brillo,这是一个基于Android底层框架的操作系统,可在配置32MB或64MB内存的设备上运行。如果说谷歌在系统和应用上开始发力物联网,那么高通、三星和英特尔在物联网芯片市场也已经是暗潮涌动。

  例如高通就发布了两款旗舰级的物联网WiF芯片QCA401x和QCA4531,三星也发布了专为物联网设备打造的系统级芯片Artik。值得一提的是,高通和三星为了在未来的物联网市场占得先机和建立优势,分别并购了CSR和SmartThings,前者的低耗电蓝牙(Bluetooth Smart)及视讯处理上的技术,将为高通于物联网领域提供重要的解决方案,后者则拥有一套开发工具和开发者整合平台,据称目前已经有1.9万种设备接入,并且三星还提供了云端的开发框架,用于集合物联网数据,帮助设备接入云端。

  相比之下,在移动市场吃过亏的英特尔也发布了Edison和Curie平台,后者仅有一个钮扣大小,也包含了芯片、蓝牙、感应器等基本功能,面对的是各种可穿戴设备,而Edison则是面向更大的物联网设备。这两个平台的核心就是英特尔的Atom和Quark芯片。尽管如此,与在数据中心芯片市场的需求变化类似,高度定制化和极高的性能功耗比是在物联网芯片市场的立足和竞争力的核心,而这些均是Altera的FPGA的优势所在。可以说,并购Altera,不能说英特尔像在上述的数据中心市场获得绝对优势,但至少在物联网的初始阶段就与对手站在了同一起跑线上。况且之前Altera在物联网相关的智慧城市、智能工业及生态系统等方面就已经具有解决方案和实际的应用。这些是高通和三星所不具备的,至少存有一定的差距。

  综上所述,我们认为,英特尔此番重金并购(不仅动用自己全部的现金储备,还举债)Altera是失之东隅,收之桑榆的战略举措,即利用FPGA强化和积淀自身x86架构在数据中心及未来物联网芯片市场的优势,并借此将重心移至自己的核心优势领域,抬高对手进入己方市场的门槛,同时为下一个产业机会的到来做好准备。由此看,此次并购非我们国内某些专家所言的英特尔对于x86架构核心竞争力的动摇,反而是一种融合和强化。而这种融合和强化不仅符合产业发展的趋势(数据中心芯片的高度定制化),对于未来产业(例如物联网)的竞争和发展也具有指导意义。


来源:创事记 微博            责任编辑:陈炳欣
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